Ii Michael Caine est la quintessence de l’acteur londonien, Romain Duris pourrait devenir son équivalent parisien. Né et élevé dans la ville, il a connu la gloire internationale en 2005 en jouant le rôle d’un escroc de l’immobilier qui a l’ambition d’être pianiste dans Le battement que mon cœur a sauté de Jacques Audiard. Vif comme l’éclair mais habile dans son jeu de doigts, lâchant des rats dans un sac sur les locataires indésirables tout en portant des talons cubains, il incarnait le sordide et le glamour parisiens dans un paradoxe en forme de serpent. Puis il a encaissé ses cheveux ébouriffés. bourgeois-bohème cachet dans Dans Paris de Christopher Honoré et dans Paris de Cédric Klapisch. Et maintenant, le summum : il est à l’affiche de un nouveau biopic sur l’ingénieur Gustave Eiffel.

Duris n’a pas pu résister à l’omniprésence de l’homme. « Je ne sais pas si c’est parce que je suis parisien, mais Eiffel est vraiment une figure en France qui compte », dit-il. « Il est partout – il y a beaucoup de ponts Gustave Eiffel, beaucoup d’immeubles au fond des cours signés par lui ». Et, bien sûr, cette tour. Le film montre l’atmosphère tendue qui a entouré le concours visant à concevoir une exposition phare pour le Musée des beaux-arts de Paris. Exposition Universelle de 1889Comment les pairs d’Eiffel et la presse ont considéré que la structure la plus haute du monde à l’époque était un acte d’orgueil dangereux – et comment il s’est battu pour la réaliser.

Il était, aux yeux de Duris, le Steve Jobs de son époque : « Il donnait l’impression que c’était facile, comme un jeu d’enfant. Un peu comme Jobs, qui avait l’intelligence de considérer ses ordinateurs comme des jouets que tout le monde pouvait utiliser. Eiffel a fabriqué la tour par sections dans de gigantesques entrepôts à Paris, et l’a vraiment assemblée comme s’il s’agissait d’un jeu pour enfants avec des pièces numérotées. » M. Duris est un interlocuteur rapide et agile qui s’empresse de souligner les qualités esthétiques de ses projets. Il parle au téléphone depuis le plateau de tournage du film sur lequel il travaille dans le sud-ouest de la France.

Duris donne aussi l’impression que c’est facile, jouant Eiffel comme une sorte d’obsédé du contrôle, se préoccupant de la vitesse du vent et de la pression hydraulique. Et que serait un film sur Paris sans un peu de romance ? Le réalisateur Martin Bourboulon – qui a repris le projet après qu’il soit passé entre de nombreuses mains au fil des ans, y compris celle de Ridley Scott – donne à Eiffel une histoire d’amour non partagée avec la fille d’un propriétaire terrien de Bordeaux, Adrienne (tirée de suggestions superficielles dans sa biographie).

En vérité, cette intrigue d’amour interdit – basée sur le plan du Titanic – semble un peu schématique, voire involontairement comique : à mesure qu’Eiffel tente de la reconquérir, la tour en vient à paraître moins hubristique qu’excitée – la plus grande érection surcompensatoire avant la Trump Tower. Mais Duris estime que les flashbacks ont dynamisé le scénario, tout comme le fait d’avoir choisi l’actrice anglo-française de Sex Education, Emma Mackey, pour incarner son amante : « C’est comme quand on prépare une mayonnaise, et que ça prend ».

Le film est également venu servir d’hommage à Philippe, le père architecte de Duris, qui est décédé fin 2019, juste avant une pause de tournage imposée par la Covid. Le métier de son père a été une autre raison pour laquelle il s’est engagé : « C’est un métier qui me parle ». Son mélange spécifique de flair et d’exactitude lui était familier. « Le point commun entre mon père et Eiffel était qu’ils réalisaient leurs plans à main levée, sans règle ni ordinateur. J’avais donc toujours l’habitude de voir ces énormes plans à la maison, tracés à la main, et cela m’a toujours impressionné. »

Duris a manifestement hérité d’une partie de ce talent et a suivi une formation d’illustrateur. Mais ses dessins étaient anarchiques, sexuels – délibérément : « C’était ma façon de faire les choses par rapport à mon père. » La vie l’a amadoué plus avant sur la voie artistique libre à l’adolescence, lorsqu’un directeur de casting l’a repéré devant une école du troisième arrondissement de Paris alors qu’il attendait de récupérer sa petite amie. « Cela s’était déjà produit plusieurs fois auparavant. J’avais un look un peu décalé : les cheveux qui dépassent, le pantalon couvert de peinture. Alors les gens s’arrêtaient et me demandaient de faire des pubs, des films, des photos. Mais je disais toujours non. »

The Beat That My Heart Skipped (2005)
Bourgeois-bohème The Beat That My Heart Skipped (2005). Photographie : Moviestore/REX/Shutterstock

Cette fois, c’est un ami qui l’a persuadé de lire le script qui accompagnait l’offre pour le film de Cédric Klapisch sur la jeunesse parisienne des années 70. Le Péril Jeune. Heureusement, Duris l’a aimé, et ce fut le début d’une collaboration qui les a amenés à tourner sept films ensemble. Que pense-t-il que le directeur de casting ait vu en lui à ce moment-là ? « C’est difficile d’avoir ce genre de distance », répond-il. « Mais je pense que c’était un joli mélange de fragilité et de modestie, tout en étant un peu grande gueule ». Il se moque. « Vous savez, ce genre de grand je-m’en-foutisme à l’école, celui où l’on se dit : ‘Oh-la-la, soit il va mal finir, soit il va devenir quelque chose’. »

Aujourd’hui, il est l’un des acteurs français les plus demandés, donc pas mal. L’homme de 48 ans tourne actuellement Le Règne Animal, un film de science-fiction dystopique sur des humains qui se transforment en animaux et qui sont internés dans des camps de concentration. La production a été interrompue jusqu’à l’automne car certains décors ont brûlé lors des récents incendies de forêt : « C’est une catastrophe, mais c’est le monde dans lequel nous vivons », déclare Duris.

Le film sonne comme un autre tournant idiosyncratique dans une récente filmographie inclassable qui a oscillé entre des coups de poing plus grand public comme Eiffel et le thriller post-apocalyptique de 2018. Hold Your Breathun réalisme social bourru comme celui de 2019. Nos luttes et un peu de drame d’époque. Il semble qu’il ne se cantonne plus aux charmeurs et aux aventuriers de son début de carrière, mais qu’il cherche plutôt une direction dans cette phase délicate de l’après-40 ans. Malgré son rôle magnétique dans The Beat That My Heart Skipped et quelques films – Heartbreaker et Populaire – au début de la dernière décennie, qui ont tenté de le positionner dans la catégorie Euro-swoon, et un petit rôle anglophone dans All the Money in the World de Ridley Scott, une carrière internationale ne lui est pas arrivée.

Comme la cuisson d'une mayonnaise ... avec Emma Mackey dans Eiffel.
Comme la cuisson d’une mayonnaise… Duris avec Emma Mackey dans l’Eiffel.

Mais Duris est détendu à ce sujet, disant qu’il ne pense pas à sa carrière comme quelque chose qui a besoin d’une direction : « J’aime gérer mon présent, ma vie. Mais gérer une carrière ou un parcours, ça, c’est casse-gueule ». Il répond aux projets au coup par coup : « C’est un sentiment très sincère, instinctif. Il n’y a pas de calcul. Je n’ai jamais fait les choses de manière calculée, jamais. »

Ce qui a été une constante, c’est le tempo vivace de ses performances, que l’on pourrait considérer comme fonctionnant sur des rythmes parisiens. Lorsque son énergie à l’écran est contenue et canalisée, il est précis et décent ; mais il menace souvent de déborder vers quelque chose de nerveux et de déréglé. Il est un délice dans la comédie noire criminelle de 2018. Fleuve Noirdans le rôle d’une professeure de français pudique aux grandes ambitions littéraires, qui tente de déjouer le détective de Vincent Cassel, mais flirte toujours avec le désastre.

Même en vieillissant, Duris admet que la gravité n’est pas son mode naturel. « J’ai des problèmes quand on me demande de jouer des figures d’autorité. Ce n’est pas quelque chose avec lequel je suis à l’aise. Ce genre d’autorité froide et calme que certaines personnes peuvent très bien projeter – je dois y travailler. » Même en tant que père de deux fils dans la vie réelle, ses pères à l’écran ne sont pas plus autoritaires : « Les pères ont changé de nos jours. Je peux donc mieux jouer les pères modernes. Les miens sont soit un peu excentriques, soit tout aussi fous que les enfants. »

« J’ai toujours fait le clown » … Duris. Photographie : Marc Piasecki/WireImage

Il n’a jamais perdu son anti-autoritarisme naturel, dit-il. Il ne s’est jamais départi de son anti-autoritarisme naturel, qui se manifeste lorsque je lui demande s’il admire Jobs, ou les autres visionnaires de notre époque : « Quiconque a trop de pouvoir me rend méfiant. Quelqu’un comme ça aujourd’hui à la tête d’une entreprise ou d’un empire ne peut pas être irréprochable – donc je ne m’en inspire pas beaucoup. » Restant du côté des poètes, il a été bien distribué dans le rôle de Vernon Subutex, le propriétaire de magasin de disques gaspilleur et irréductible de la culture alternative dans une odyssée parisienne dans la récente adaptation télévisée des romans à succès de Virginie Despentes.

Cette allergie aux figures d’autorité est peut-être la raison pour laquelle Duris reste réticent à passer à la réalisation – même s’il est heureux de jouer un réalisateur, comme dans le récent méta-zomcom Final Cut de Michel Hazanavicius. Il n’a tout simplement pas trouvé le sujet « vie et mort » qui justifierait qu’il y consacre tout son temps. « Il faut que ce soit essentiel et viscéral », explique-t-il. « Et je communique déjà de cette manière à travers l’illustration. Quand je termine un film, j’adore dessiner tout seul, et j’arrive à communiquer certaines choses. C’est plus naturel pour moi. »

Pour l’instant, Duris continue de gribouiller et de se détendre à l’écran. La prochaine étape est une paire de films sur les Trois Mousquetaires avec Bourboulon, dans lesquels l’acteur pourra s’amuser avec Cassel et Pio Marmaï. Duris est Aramis, le séducteur contradictoire et l’homme d’église en puissance : « Soit il fait une chose et la regrette, soit il fait l’autre et la regrette ». Cela ressemble à un paradoxe amusant à naviguer à main levée. Nul doute qu’il le fera avec brio, pas différent de ses jours de D’Artagnan, quand il était l’ingénu des boulevards parisiens : « J’ai toujours fait le clown, j’ai toujours fait rire les gens. Je savais que la caméra ne serait pas un problème ».

Eiffel sort le 12 août.

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