« YOn s’habitue au bruit du tracteur tôt le matin », dit Jules, un étudiant en dernière année d’ingénierie, en montant les marches de son logement dans une ancienne étable d’une ferme laitière située à l’extérieur de Lille, dans le nord de la France.

Ce jeune homme de 23 ans originaire du Nord-Pas-de-Calais fait partie d’un nombre croissant d’étudiants qui choisissent de vivre dans des fermes alors que la France est confrontée à une crise du logement étudiant.

« J’apprécie encore plus le paysage depuis les fermetures dues à la pandémie, lorsque certains de mes amis étaient enfermés dans leurs chambres dans les résidences universitaires et que j’étais à la maison avec mes parents », a-t-il déclaré. « C’est un mode de vie agréable à la ferme. Tout le monde se dit bonjour, c’est spacieux, j’achète des œufs de ferme et je les cuisine pour le petit-déjeuner. »

Depuis les fermetures de Covid, on assiste à un boom des étudiants français qui cherchent des logements moins chers et plus spacieux dans les fermes, malgré la nécessité de recourir au covoiturage, aux vélos ou aux transports en commun pour se rendre aux cours dans les villes et les villages.

Chloé et Gwendoline lors d'un pot de bienvenue dans le jardin.
Chloé et Gwendoline prennent un verre de bienvenue dans le jardin. Photo : Marie Genel/The Guardian

Les étudiants français des universités publiques n’ont pas à supporter le poids des frais de scolarité élevés, mais il y a une grande pénurie de logements étudiants spécialement construits pour le nombre croissant d’étudiants de premier cycle. Nombre d’entre eux sont contraints de vivre chez eux ou de louer des studios en centre-ville dans le secteur privé, trop cher et trop sollicité, ce qui oblige les autres à chercher un autre mode de vie.

Pour les agriculteurs qui se battent avec de faibles revenus et des pensions, c’est aussi un moyen de préserver l’agriculture française à petite échelle.

« C’était autrefois une étable et une zone de stockage du grain, avec des poulets qui couraient partout », a déclaré Anne-Claude Lamblin, une productrice laitière, devant le bâtiment agricole historique en briques rouges de Prémesques, près de Lille, qu’elle et son mari ont rénové pour en faire six appartements meublés pour étudiants. Lorsqu’ils prendront leur retraite de la gestion quotidienne de la ferme de 64 hectares, qui compte 52 vaches laitières, les revenus locatifs viendront compléter leurs petites pensions.

Anne-Claude Lamblin avec le fromage de la ferme.
Anne-Claude Lamblin parmi ses fromages fermiers. Photo : Marie Genel/The Guardian

« Cela nous met en contact avec les jeunes », a déclaré M. Lamblin. « Certains étudiants veulent explorer la ferme, regarder la traite ou essayer la fabrication du fromage, d’autres sont plus concentrés sur leurs études. Il y a du thé ou des boissons dans le jardin, les étudiants utilisent le trampoline. La partenaire d’un étudiant est venue ici pour le confinement pendant la pandémie, elle venait de la ville et aimait les bars et la vie nocturne, mais au final elle a trouvé que c’était plus agréable dans une ferme – sortir dans le jardin, rencontrer les autres, se promener. »

Avec des prix d’environ 300 € (260 £) par mois, vivre à la ferme est bien moins cher que dans le centre de la ville universitaire de Lille, toute proche. Le logement des étudiants est indépendant, mais les fermiers organisent souvent des réunions ou donnent un coup de main lorsque des voitures tombent en panne ou que des médecins sont nécessaires.

« Cela nous permet de rester jeunes, en ayant toujours des jeunes autour de nous », a déclaré Jean Lamblin, agriculteur, tout en fabriquant du fromage.

Le fermier Jean Lamblin fabriquant le fromage.
Le fermier Jean Lamblin fabrique le fromage. Photo : Marie Genel/The Guardian

Gwendoline, une étudiante en comptabilité et gestion de 23 ans, avait auparavant un studio loué à titre privé à Roubaix, une ville située à l’extérieur de Lille. « C’était un tout petit appartement, je ne voyais jamais personne, je ne connaissais pas mes voisins et il y avait du bruit en bas », dit-elle. « Ici, à la ferme, c’est tellement calme. Je ne connaissais pas du tout la vie à la ferme avant ça. J’ai été choquée de voir à quel point les agriculteurs travaillent – ils sont là du petit matin jusqu’à tard le soir, sept jours sur sept. »

Des étudiants à la ferme.
Les étudiants profitent des installations de la ferme. Photo : Marie Genel/The Guardian

Odile Colin court Campus VertCampus Vert est la première organisation française à mettre en relation des étudiants et des logements agricoles. L’idée a été lancée par trois agriculteurs près de Béthune, dans le nord de la France, au milieu des années 1990, lorsque de nombreuses universités françaises ont été décentralisées dans des villes moyennes manquant de logements.

Mais depuis la pandémie, Campus Vert est en plein essor et se développe dans toute la France. Avec 500 logements et 100 autres en cours de rénovation, les règles sont simples : les rénovations entièrement meublées portent toujours sur d’anciens bâtiments agricoles, pas de hangars. Il y a une limite de six unités d’étudiants par ferme. Les loyers sont de 20 à 30 % inférieurs à ceux des villes voisines et les agriculteurs doivent créer une atmosphère conviviale avec des événements tels que des soirées crêpes, des boissons de bienvenue et de l’aide si les étudiants en ont besoin.

Étudiants vivant à la ferme de la famille Lamblin.
Étudiants vivant à la ferme de la famille Lamblin. Photo : Marie Genel/The Guardian
Esteban, un étudiant vivant dans la ferme de la famille Lamblin près de Lille.
Esteban, un étudiant vivant à la ferme de la famille Lamblin près de Lille. Photo : Marie Genel/The Guardian

« Nous avons constaté une augmentation de 10% de la demande de logements dans les fermes au début de cette année universitaire », a déclaré Colin. « De plus en plus d’étudiants viennent chez nous, pas seulement pour les prix moins chers, mais parce que c’est la campagne. Beaucoup de jeunes recherchent un mode de vie différent de la petite chambre en ville. Mais ils ont souvent besoin d’un véhicule pour se rendre de la ferme à l’université, alors nous avons mis en place le covoiturage ou le prêt de vélos par les agriculteurs, pour faire baisser les coûts de transport. Depuis Covid, les jeunes nous disent : « Si on nous enferme à nouveau, au moins on est à la campagne ».

Imane Ouelhadj, responsable du syndicat national des étudiants UNEF, a déclaré que le fait que les associations et les organisations caritatives soient en première ligne du problème du logement étudiant montre que le gouvernement « doit élaborer une véritable politique publique sur la pauvreté des jeunes et des étudiants ». Selon elle, seuls 6 % des étudiants français vivent dans des logements étudiants à loyer contrôlé et construits à cet effet, ce qui fait cruellement défaut en France. Le président français, Emmanuel Macron, a promis 60 000 nouveaux logements étudiants lors de sa première élection en 2017, mais ils n’ont pas tous été livrés.

Un étudiant vivant à la ferme familiale de Lamblin dans le cadre du projet Campus Vert.
Un étudiant vivant à la ferme familiale de Lamblin dans le cadre du projet Campus Vert. Photo : Marie Genel/The Guardian

À la ferme Lamblin, Chloé, 22 ans, qui a étudié l’horticulture et le développement durable, avait apporté un poster d’Harry Potter et son poisson rouge dans son studio meublé. « Avec un jardin collectif, je préfère cela à la vie en ville », a-t-elle déclaré. « Quand je rends visite à mes parents, je leur apporte du fromage de la boutique de la ferme ».

Guillaume, 19 ans, récemment arrivé de Belgique pour étudier le jardinage paysager, a déclaré : « J’ai toujours préféré la vie de village, alors la ferme est un compromis. Si je veux sortir et faire la fête, il y a toujours les transports en commun pour aller à Lille. »

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