Pendant des décennies, les systèmes de santé nationaux d’Europe occidentale ont été considérés comme faisant partie des meilleurs au monde.

Mais le vieillissement de la population, l’augmentation des maladies de longue durée, la crise persistante du recrutement et de la fidélisation et l’épuisement post-Covid se sont combinés, cet hiver, pour créer une parfaite tempête de soins de santé qui risque d’empirer avant de s’améliorer.

« Tous les pays de la région sont confrontés à de graves problèmes liés à leur personnel de santé et de soins », a déclaré la région Europe de l’Organisation mondiale de la santé dans un communiqué de presse. rapport publié plus tôt cette annéequi met en garde contre les conséquences potentiellement désastreuses d’une absence d’action gouvernementale urgente.

En France, il y a moins de médecins aujourd’hui qu’en 2012. Plus de 6 millions de personnes, dont 600 000 souffrant de maladies chroniques, n’ont pas de médecin généraliste régulier et 30 % de la population n’a pas un accès adéquat aux services de santé.

En Allemagne, 35 000 postes dans le secteur des soins étaient vacants l’année dernière, soit 40 % de plus qu’il y a dix ans, tandis qu’un rapport publié cet été indique que d’ici 2035, plus d’un tiers de tous les emplois dans le domaine de la santé pourraient ne pas être pourvus. Face à une surpopulation hospitalière sans précédent en raison d’une « grave pénurie d’infirmières »., même la Finlande aura besoin de 200 000 nouveaux travailleurs d’ici 2030.

En Espagne, le ministère de la santé a annoncé en mai que plus de 700 000 personnes attendaient d’être opérées, et 5 000 médecins généralistes et pédiatres de première ligne à Madrid sont en grève depuis près d’un mois pour protester contre des années de sous-financement et de surcharge de travail.

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Selon le rapport de l’OMS Europe, les efforts déployés pour remplacer les travailleurs qui partent à la retraite étaient déjà « sous-optimaux », mais ils doivent maintenant être étendus de toute urgence pour « améliorer la rétention et faire face à l’augmentation attendue du nombre de jeunes qui quittent la main-d’œuvre pour cause d’épuisement professionnel, de mauvaise santé et d’insatisfaction générale ».

Dans un tiers des pays de la région, au moins 40 % des médecins sont âgés de 55 ans ou plus, indique le rapport. Même lorsque les jeunes praticiens restent malgré le stress, les longues heures de travail et les salaires souvent bas, leur réticence à travailler dans des zones rurales éloignées ou des centres-villes défavorisés a créé des « déserts médicaux » qu’il s’avère presque impossible de combler.

« Toutes ces menaces représentent une bombe à retardement… susceptible d’entraîner de mauvais résultats sanitaires, de longs délais d’attente, de nombreux décès évitables et peut-être même l’effondrement du système de santé », a averti Hans Kluge, directeur régional de l’OMS pour l’Europe.

Dans certains pays, c’est parmi les médecins généralistes que la pénurie est la plus grave, et la France, en particulier, paie le prix d’erreurs de planification antérieures. En 1971, la France a plafonné le nombre d’étudiants en deuxième année de médecine par le biais d’une loi dite « de l’année ». numerus clausus visant à réduire les dépenses de santé et à augmenter les revenus.

Il en a résulté un effondrement du nombre annuel d’étudiants, qui est passé de 8 600 au début des années 1970 à 3 500 en 1993. Bien que le nombre d’inscriptions ait quelque peu augmenté depuis et que le plafond ait été supprimé il y a deux ans, il faudra des années pour que la taille de l’effectif se rétablisse.

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Même si 10 % des médecins généralistes français travaillent désormais après l’âge de la retraite, les médecins plus âgés qui quittent la profession ont été plus nombreux que les nouveaux arrivants l’année dernière, alors que leur nombre était encore inférieur de 6 % à ce qu’il était il y a dix ans. Il pourrait s’écouler jusqu’en 2035 avant que le pays n’atteigne un rapport satisfaisant entre le nombre de médecins et d’habitants à l’échelle nationale.

L’offre locale, cependant, est une autre affaire : Les ratios de médecins généralistes vont de 125 ou plus pour 100 000 habitants dans certains quartiers riches à moins de la moitié dans les régions rurales reculées de France ou dans les banlieues défavorisées comme la Seine-Saint-Denis.

« En fait, environ 87 % du territoire français peut être qualifié de désert médical », a déclaré la ministre déléguée à la santé, Agnès Firmin Le Bodo. le mois dernierqui s’est engagé à « reconstruire complètement » les services de médecine générale en multipliant les centres de santé multifonctionnels et les consultations à distance, mais sans obliger pour l’instant les médecins à s’installer dans les zones mal desservies.

L’épidémie de grippe de cet hiver, qui s’est ajoutée à Covid-19, a mis en évidence les défaillances du système, créant « une crise non seulement pour le secteur hospitalier français, mais pour l’ensemble des soins de santé français », a déclaré Arnaud Robinet de la Fédération des hôpitaux de France, avertissant que le service n’était « plus capable de répondre systématiquement » aux urgences.

Un oxymètre est disposé sur la main d'un bébé en Allemagne, où le virus respiratoire syncytial humain (VRS) pousse certains hôpitaux à leurs limites.
Un oxymètre est placé sur la main d’un bébé en Allemagne, où le virus respiratoire syncytial humain (RSV) pousse certains hôpitaux à leurs limites. Photo : Filip Singer/EPA

En Allemagne, qui dépense plus pour les soins de santé que presque tous les autres pays du monde, les hôpitaux sont une plus grande préoccupation, avec la vague de virus respiratoire syncytial (VRS) de cet hiver chez les jeunes enfants qui a déclenché l’alarme dans tout le pays.

Au milieu de rapports faisant état de services d’urgence surpeuplés et de parents contraints de dormir dans les couloirs de l’hôpital ou de parcourir des centaines de kilomètres pour le traitement d’un enfant, le Süddeutsche Zeitung a déclaré que le pays était témoin de « ce que signifie l’implosion d’un système… dans des scènes qui, pendant longtemps, auraient pu sembler inimaginables ».

Dans une pétition adressée au Parlement et intitulée « Niveau d’alerte rouge – hôpitaux en danger », la Société allemande des hôpitaux (DKG) a une nouvelle fois souligné que le manque chronique de personnel était le principal problème, notant que de nombreux hôpitaux avaient dû fermer temporairement les services d’urgence en raison du manque de médecins et d’infirmières.

Plus de 23 000 postes ne sont toujours pas pourvus dans les hôpitaux allemands après plusieurs années de faible recrutement et de récentes démissions massives, notamment dans les services de soins intensifs et les salles d’opération, par des membres du personnel invoquant une charge de travail si extrême que certains ne pouvaient même pas prendre une courte pause ou aller aux toilettes.

Le ministre de la santé, Karl Lauterbach, a annoncé un programme d’aide de 300 millions d’euros (260 millions de livres sterling) pour les cliniques pédiatriques et une « révolution dans les soins hospitaliers » non encore précisée, mettant « la médecine au premier plan plutôt que l’économie », ainsi qu’un plan visant à déplacer les infirmières et les médecins pour répondre à la demande, qui a été qualifié d' »absurde » par les principaux médecins.

« Le problème, c’est que nous n’avons pas de services qui pourraient se passer de personnel, parce qu’ils ne sont déjà tous en mesure d’offrir que le niveau minimum de soins », a déclaré Christine Vogler du Conseil allemand des soins infirmiers (DPR). « On ne peut appeler cela qu’un acte de désespoir ».

Christoph Spinner, consultant en maladies infectieuses à la clinique universitaire de Munich, a déclaré que le système de santé du pays était « sans aucun doute confronté à d’énormes défis », tandis qu’une pédiatre, Nina Schoetzau, a déclaré que l’état du NHS britannique était « un avant-goût des choses à venir » pour l’Allemagne.

En Espagne, l’hiver a déjà poussé le personnel de première ligne, débordé, à faire grève. La crise des soins de santé, mise à nu lors de la pandémie de Covid, fait suite à des décennies de sous-investissement, de concurrence entre les régions pour le personnel médical et de l’attrait de meilleurs salaires et conditions à l’étranger.

Le mécontentement s’est concentré sur la région de Madrid, où, à la mi-novembre, au moins 200 000 personnes sont descendues dans la rue pour défendre les soins de santé publics contre la privatisation rampante et pour exprimer leur inquiétude quant à la restructuration du système de soins primaires par le gouvernement régional.

Ángela Hernández, chirurgienne et secrétaire générale de l’Association des médecins de Madrid, a déclaré :  » Je suis très heureuse de pouvoir participer à ce mouvement. Association médicale AMYTSa déclaré que la situation des services pédiatriques était « pratiquement désespérée », ajoutant qu’il s’agissait également « d’une question de demande : personne ne dit aux gens que si les ressources sont limitées, les services doivent être utilisés à bon escient ».

Les politiciens ont la responsabilité d' »expliquer la situation aux gens », a déclaré M. Hernández. « Mais comme ils font exactement le contraire à Madrid et en Espagne, ils suscitent les attentes des gens ».

Le site Metges de Catalunya (Médecins de Catalogne) prévoit également une grève de deux jours le mois prochain pour protester contre « la surcharge, le mépris et la précarité ». Xavier Lleonart, son secrétaire général, a déclaré que la pandémie était « la cerise sur le gâteau » mais que la situation actuelle était aussi prévisible que déprimante.

Certains médecins espagnols sont tellement épuisés qu’ils partent en retraite anticipée, malgré la baisse de leur pension, a-t-il déclaré, ajoutant que le principal impératif était de rendre la profession plus attrayante pour arrêter l' »hémorragie » de professionnels.

« On dit que le meilleur capital d’une entreprise est son capital humain », a déclaré M. Lleonart. « Le problème, c’est que dans le domaine de la santé, le capital humain a été systématiquement maltraité jusqu’à ce qu’il dise : trop c’est trop. »

Le service public de santé italien est lui aussi confronté à de graves pénuries de personnel, aggravées par la pandémie, qui a déclenché un exode du personnel qui a quitté la profession, a pris une retraite anticipée ou s’est reconverti dans le secteur privé.

Les gouvernements régionaux ont signé des contrats avec des médecins indépendants pour assurer les gardes dans les hôpitaux en cas de besoin, ce qui met en évidence les bas salaires du secteur de la santé publique en Italie.

« Il y a des trous à combler partout, surtout dans les unités d’urgence », a déclaré Giovanni Leoni, vice-président d’une fédération italienne de médecins. « Le problème est que les indépendants gagnent deux à trois fois plus – jusqu’à 1 200 € pour une garde de 10 heures. »

De nombreux médecins ont quitté le secteur public « avant l’heure », ajoute Leoni. « Ils ont trouvé d’autres types d’emplois dans le secteur privé – des emplois qui leur évitent de travailler la nuit ou le week-end. »

Les médecins italiens organisent une manifestation des « invisibles » plus tard dans la semaine. « Nous sommes invisibles pour le gouvernement », a déclaré Leoni. « Les salaires des médecins italiens doivent être au même niveau que ceux pratiqués en Europe. Actuellement, ils sont parmi les plus bas. »

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