Lorsque le polymathe italien et maître de la Renaissance Léonard de Vinci a prêté serment d’allégeance au roi de France en 1516 et accepté l’invitation de François Ier à s’installer en France, il a apporté avec lui trois de ses œuvres les plus célèbres. Saint Jean le Baptistele Vierge à l’Enfant avec Sainte Anne et son tableau le plus célèbre, Mona Lisa – Tous ces objets sont aujourd’hui exposés au Louvre à Paris.

Certains spécialistes de Léonard de Vinci suggèrent toutefois qu’il serait arrivé en France avec un autre tableau, resté inachevé, auquel il est revenu pour l’améliorer mais qu’il n’a jamais terminé, bien qu’il l’ait gardé près de lui pendant plus de 30 ans.

Le mystérieux Saint Jérôme dans le désertL’œuvre de Léonard de Vinci, commencée dans les années 1480, ne quitte que rarement sa résidence permanente des Musées du Vatican. Aujourd’hui, cependant, grâce à un accord de prêt exceptionnel, elle est exposée au manoir du Clos Lucé – près de l’ancien château royal d’Amboise sur la Loire, dans l’ouest de la France – où Léonard a vécu pendant un peu plus de deux ans jusqu’à sa mort en 1519.

« Cinq cents ans après la mort de Léonard de Vinci, nous aurons le tableau ici pendant 100 jours », a déclaré à la presse François Saint Bris, dont la famille est propriétaire du Clos Lucé.

Observer .« C’est extrêmement émouvant pour nous que cette œuvre nous soit prêtée. C’est une toile singulière, un work in progress qui prend vie au fur et à mesure que nous la regardons. Nous y voyons le fonctionnement du cerveau de De Vinci, ses techniques, son intelligence, son dessin. Nous espérons que les visiteurs viendront ici pour la contempler. »

On pense que moins de 20 peintures de Léonard ont survécu jusqu’à présent.

Saint Jérôme dans le désert n’est pas la meilleure, ni même la plus lumineuse : cette peinture lugubre et largement incolore représente le saint du IVe siècle, décharné et pénitent, considéré comme le père de l’Église chrétienne, se frappant la poitrine avec une pierre. Au bas de la toile, la silhouette du lion, dont Jérôme a extrait une épine de sa patte, est esquissée et inhabituellement féroce, ce qui change de sa représentation docile habituelle. Portrait de Léonard de Vinci (1452-1519), peint vers 1510.

Portrait de Léonard de Vinci (1452-1519), peint vers 1510.
Photographie : Getty Saint Jérôme, un érudit à qui l’on attribue la traduction de la Bible du grec et de l’hébreu en latin pendant ses années dans le désert, était un sujet populaire pendant la Renaissance, symbolisant à la fois l’humanisme et la religion. Léonard de Vinci l’a dépouillé de son habituel costume de cardinal écarlate, de son chapeau et de sa barbe et l’a représenté avec des traits émaciés, en haillons et sans Bible.

L’œuvre a été commandée alors que Léonard vivait à Florence en 1481 et restait inachevée lorsqu’il s’est installé à Milan en 1482. Mais qui l’a commandée et pourquoi elle n’a jamais été achevée restent un mystère. Le tableau a disparu et refait surface plusieurs fois au cours des siècles et a finalement été retrouvé chez un prêteur sur gages en 1856, où il a été acquis par le pape Pie IX.

Guido Cornini, conservateur du Vatican, a déclaré que le fait que le tableau soit inachevé le rendait encore plus intéressant pour les historiens de l’art et les experts qui l’ont utilisé pour décortiquer de nombreuses techniques et caractéristiques de Léonard en tant qu’artiste.

« Vous pouvez voir les étapes de la peinture. Nous ne savons pas pourquoi il s’est arrêté. Il existe une théorie selon laquelle Da Vinci aurait gardé cette peinture avec lui tout au long de sa vie.

« Il pourrait l’avoir gardé avec lui intentionnellement inachevé, y revenant de temps en temps, l’améliorant, le changeant », a déclaré Cornini. Francesca Persegati, conservatrice des Musées du Vatican, a déclaré qu’il y avait des preuves que Léonard avait utilisé ses doigts pour peindre une partie du tableau. « Nous pouvons réellement voir où il a pressé la peinture épaisse avec sa paume et son doigt. Nous pouvons imaginer que l’artiste a réellement touché cette peinture et qu’il est devenu partie intégrante de l’œuvre. »

La maison de Léonard

Barbara Jatta, la directrice des musées du Vatican, a déclaré que le tableau avait rarement quitté la collection permanente et seulement lorsque son intégrité et sa sécurité pouvaient être assurées. Mais il a été exposé à Rome, au Metropolitan Museum of Art de New York et au Louvre en 2019 pour l’anniversaire de la mort de l’artiste.

« Il existe de nombreuses raisons de célébrer et de partager une œuvre d’art symbolique de la collection du Vatican en la ramenant à l’endroit où elle se trouvait probablement pendant le séjour et la mort du grand Léonard de Vinci en France. Des hypothèses et plusieurs documents conservés à Milan nous amènent, en effet, à penser que le tableau se trouvait au Clos Lucé lorsqu’il est mort le 2 mai 1519 », a déclaré M. Jatta.
« C’est un chef-d’œuvre incontesté… c’est précisément en raison de son caractère ‘inachevé’ qu’il est considéré comme l’une de ses œuvres les plus intéressantes et qu’il est l’un des très rares tableaux de l’artiste dont l’authenticité n’a jamais été mise en doute. »

Elle a ajouté : « Il était important d’amener le tableau ici, là où Vinci a vécu et est mort. Nous voulions permettre aux gens de visiter le lieu historique et de partager non seulement l’histoire et la technique artistique de Da Vinci, mais aussi la figure de Saint Jérôme, l’une des figures fondamentales de l’église, et sa vie. »

L’exposition du tableau du Château de Clos Lucé, ainsi que d’autres œuvres liées à Léonard et à Saint Jérôme, se tient jusqu’au 20 septembre. Les visiteurs peuvent parcourir le château, notamment visiter les pièces utilisées par Léonard et les galeries illustrant son travail de peintre, de mathématicien, d’ingénieur, de scientifique et d’inventeur.

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