Huit personnes ont été reconnues coupables pour leurs liens avec le terroriste qui a foncé avec un poids lourd sur la foule du Jour de la Bastille à Nice en 2016, tuant 86 personnes et en blessant 450 autres.

Des survivants de l’attaque ont décrit comment le front de mer de la ville de la Riviera ressemblait à une « zone de guerre » après que Mohamed Lahouaiej-Bouhlel l’ait descendu en zigzaguant à grande vitesse, visant délibérément les personnes célébrant la fête nationale française.

Le tribunal de Paris a reconnu les amis du conducteur, Chokri Chafroud et Mohamed Ghraieb, coupables d’avoir participé à une opération terroriste criminelle et les a condamnés à 18 ans de prison. Un troisième homme, Ramzi Arefa, accusé d’avoir aidé Lahouaiej-Bouhlel à se procurer une arme, a également été reconnu coupable et condamné à 12 ans de prison.

Cinq autres personnes, quatre hommes et une femme, qui étaient également jugées pour leurs liens avec l’attentat, ont été reconnues coupables d’avoir été « associées à un criminel en vue de commettre un crime ».

Environ 40 000 personnes s’étaient rassemblées le 14 juillet 2016 pour assister à un feu d’artifice lorsque Lahouaiej-Bouhlel, 31 ans, a commencé sa course mortelle de quatre minutes sur le front de mer de Nice peu avant 23 heures.

Il a dévalé la Promenade des Anglais à bord d’une Renault blanche de 21 tonnes sur plus de 2 km, faisant délibérément des embardées dans des groupes de personnes pour faire un maximum de morts et de blessés. Parmi les personnes tuées se trouvaient 15 enfants, dont le plus jeune avait deux ans.

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La police a abattu Lahouaiej-Bouhjlel, un chauffeur-livreur franco-tunisien connu de la police pour des délits mineurs, alors qu’il commençait à tirer dans la foule avec un fusil semi-automatique depuis la cabine du camion.

Deux jours plus tard, l’État islamique a revendiqué la responsabilité de l’attaque, qui est survenue huit mois et un jour après une vague de fusillades et d’attentats terroristes à Paris ayant fait 131 morts, dont 90 dans la salle de concert du Bataclan – mais les enquêteurs antiterroristes français n’ont pas pu établir de liens entre l’État islamique et le chauffeur du camion.

Au cours du procès, qui s’est ouvert en septembre et qui a été supervisé par cinq juges professionnels à la place d’un jury, la cour a entendu les témoignages poignants des familles endeuillées et des survivants du deuxième massacre le plus meurtrier en France en temps de paix. Les témoins ont décrit les cris et le bain de sang lorsque le camion a percuté la foule.

Des personnes se rassemblent autour d'un mémorial de fortune en juillet 2021 pour rendre hommage aux victimes de l'attentat sur le front de mer de Nice.
Des personnes se rassemblent autour d’un mémorial de fortune en juillet 2016 pour rendre hommage aux victimes de l’attentat sur le front de mer de Nice. Photo : Valéry Hache/AFP/Getty Images

Le tribunal a entendu que Lahouaiej-Bouhlel n’aurait pas pu commettre le massacre sans « l’aide précieuse » de trois amis.

Lahouaiej-Bouhlel a laissé des indications claires aux complices potentiels. Six minutes avant de commencer l’attaque, il a envoyé un SMS à Arefa, 27 ans, une connaissance franco-tunisienne qui lui avait fourni du cannabis, de la cocaïne et un pistolet, disant qu’il voulait cinq autres armes pour « Chokri et ses amis ».

Cela impliquait un autre ami, Chafroud, 43 ans, un compatriote tunisien qui avait du mal à trouver du travail et un logement. Ghraieb, né en Tunisie mais de nationalité française, qui travaillait comme réceptionniste dans un hôtel, a été accusé d’avoir fait des recherches pour la location d’un camion pour Lahouaiej-Bouhlel tout en étant pleinement conscient de « son adhésion récente (…) à l’idéologie nihiliste du djihad armé ».

Les cinq autres suspects, un Tunisien reconnu coupable par contumace et quatre Albanais, ont été condamnés à des peines de prison de deux à huit ans pour trafic d’armes ou association de malfaiteurs, mais sans lien avec le terrorisme.

Tous les suspects ont nié avoir eu connaissance de l’attentat ou y avoir participé. Chafroud, Ghraieb et Arefa ont laissé entendre que Lahouaiej-Bouhel les avait piégés. Deux d’entre eux ont été photographiés avec lui dans le camion quelques jours auparavant, mais ont déclaré qu’ils pensaient qu’il s’agissait d’un véhicule de son lieu de travail.

Le chauffeur avait été interrogé par la police trois semaines avant l’atrocité de Nice après que sa femme se soit plainte qu’il lui avait fait subir des violences domestiques quotidiennes en 2014. Il n’a pas été placé en garde à vue et le président des juges du procès de Paris a déclaré que l’attitude des officiers face aux allégations de violence était « cavalière ».

Lahouaiej-Bouhlel avait commencé à s’intéresser à ce qui a été décrit comme un intérêt superficiel pour l’Islam dans les semaines précédant l’attaque, et avait visité des sites web djihadistes.

Chafroud a été interrogé au tribunal sur les messages qu’il a envoyés à Lahouaiej-Bouhlel et qui mentionnaient de remplir un camion avec « 2.000 tonnes de fer, de couper les freins et je regarderai ». Chafroud a déclaré au tribunal qu’il s’agissait d’une blague et qu’il avait été traumatisé dans son enfance lorsqu’un ami avait été écrasé par un camion devant lui.

Ghraieb, 47 ans, a nié toute connaissance de l’attaque ou du terrorisme. Interrogé sur la raison pour laquelle il avait marché le long de la promenade après l’attaque pour observer les conséquences, il a répondu que c’était sur le chemin du retour.

Arefa, 27 ans, avait vendu à Lahouaiej-Bouhlel du cannabis et de la cocaïne, et lui avait trouvé une arme via un contact albanais. Interrogé par le juge sur l’usage qu’il pensait faire de l’arme, Arefa a répondu : « Cela peut vous choquer mais je ne me suis jamais posé la question ». Il a nié toute connaissance ou lien avec le terrorisme.

Lors de la clôture du procès lundi, l’avocat général Alexa Dubourg, représentant l’Etat, a souligné que le procès ne compenserait pas la douleur « immense, insondable » des personnes endeuillées ou des survivants qui ont raconté « l’horreur » de cette journée.

Cependant, elle a déclaré que la punition devait être à la hauteur du crime et que ceux qui se trouvaient sur le banc des accusés ne pouvaient pas être rendus responsables de tout le poids du crime commis.

Les avocats de Ghraieb et de Chafroud avaient plaidé pour leur acquittement, soulignant la « pauvreté manifeste » des preuves.

Les huit personnes ont 10 jours pour faire appel de leur condamnation et de leur sentence.

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